猫薄荷,为什么就成了猫咪的“大杀器”

2020-11-04 10:37发布

猫薄荷这种植物,对于可爱的猫咪可以算得上一种个大杀器,无人不知、无人不晓。猫咪问到猫薄荷,就跟人喝了假酒似的,表现出躺在地上打滚儿、脸部四处磨蹭之类的兴奋行为。

才不是为了取悦喵星人而存在的 
猫薄荷通常特指一种叫做荆芥的植物,有时也泛指荆芥这个属内的所有物种。在许多语言里,猫薄荷的名字都和猫有关。在英语中,猫薄荷被叫做“catmint”或“catnip”,显然也来源于它使猫兴奋的特性。在荆芥的拉丁名Nepeta cataria中,种加词“cataria”则来自表示“猫”的拉丁文“catus”,也描述了这种植物和猫的联系。
不过,猫薄荷才不是为了取悦喵星人而存在的。猫薄荷会合成一类挥发性化学物质,叫做荆芥内酯(nepetalactone)。荆芥内酯属于环烯醚萜类物质(iridoids);植物合成这类物质,是为了保护自身,免于被食草动物取食。没想到,猫薄荷却碰巧成为了猫咪的“兴奋剂”。
荆芥内酯具有挥发性,当它们被猫咪吸入时,会与猫鼻腔表皮细胞上的蛋白受体结合,刺激猫的感觉神经元,进一步激活猫大脑中与情感和内分泌有关的区域。最终,猫咪会表现出一种类似发情的愉悦行为。除了猫,像老虎、狮子等猫科动物,也会对猫薄荷有反应。

失而复得的能力,让它成了猫薄荷 
猫薄荷如何成为了猫薄荷呢?近日,英国约克大学和德国马克斯·普朗克化学生态学研究所的研究团队,在《科学进展》上发表了一项研究,分析了猫薄荷的演化之路。
猫薄荷属于唇形科,同属于这个科的还有薄荷、迷迭香、罗勒、薰衣草等;但这些植物都不像猫薄荷那样,具有能够合成环烯醚萜类物质的能力。研究者发现,唇形科7000多种植物的共同祖先也能够合成这类物质;但在演化过程中,该合成途径的一个重要的酶丢失了,这些植物也不再具有合成能力。
有趣的是,随着演化的继续行进,猫薄荷这类植物的祖先又重新具有了相关的基因,能够产生酶来延续这一古老的合成途径。这一途径合成的荆芥内酯,虽然也具有环烯醚萜结构,但与其他植物合成的环烯醚萜类物质不同,它不会被糖基化,分子量较小,因而也不会被储存于植物体内,而是能够挥发出来。这样一来,荆芥内酯不仅能被植物用来自保,也成就了令喵星人欲罢不能的猫薄荷。

猫薄荷是无毒性的,它能让猫咪兴奋,但不会让猫上瘾,偶尔拿来逗逗猫是没问题的。
如果你没有猫……先前的研究发现,从猫薄荷中提取的荆芥内酯,驱蚊能力是驱蚊液的主要成分避蚊胺(DEET)的10倍。如果你没有猫,倒也可以拿猫薄荷逗逗自己,说不定还能防蚊呢。

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